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Un peu plus sur les mers de sable de Titan

14/10/2014

Une collaboration du Campus spatial de l'Université Paris-Diderot à laquelle participe les chercheurs du Laboratoire AIM au CEA-Saclay, a proposé un nouveau mode de formation et de croissance des dunes à la surface de Titan, le principal satellite de Saturne.

Ce mode de croissance serait présent de manière dominante dans les déserts de Titan et permettrait d’expliquer non seulement la forme de ces dunes, leur orientation et leur direction de croissance, mais aussi leur confinement dans la ceinture tropicale du satellite.

Vision d'artiste des dunes de Titan (Crédits A. Lucas/CEA).

En 2004, la sonde Cassini est arrivée dans le système de Saturne pour y étudier la planète géante et ses satellites, dont Titan le plus gros d'entre eux.

Titan présente de nombreuses analogies avec notre planète, notamment un cycle climatique très actif dans lequel le méthane joue le même rôle que l'eau sut Terre, et de nombreux paysages à l’apparence familière comme des montagnes, des lacs (d’hydrocarbures), ou enfin d’immenses champs de dunes linéaires autour de l’équateur. Ces champs de dunes occupent 17% de la surface de Titan et portent en eux de précieuses informations sur le climat, la topologie et l’histoire du satellite.

En combinant des données issues de la sonde Cassini avec des modélisations du climat et du transport sédimentaire à la surface du satellite, les chercheurs proposent un nouveau modèle de formation des dunes sur Titan. Ils ont en particulier montré qu'elles se développent sur un sol non-érodable en s'allongeant à partir d'une source locale de sédiments qui ne peuvent être transportés que par de puissantes rafales durant des événements climatiques extrêmes.

Les chercheurs ont aussi montré que les courants atmosphériques à la surface de Titan convergent vers l’équateur, ce qui explique le dépôt de sédiments et la concentration des champs de dunes dans la zone intertropicale.

 
 

Pour en savoir plus :

L’information sur le site du SAp-AIM.

L'article scientifique en ligne dans Journal of Geophysical Research

Le site du Campus spatial

Écoutez le vent lors de la descente vers la surface de Titan du module Huygens après son largage par la sonde Cassini.